Algenkracht

Algen hebben een slechte reputatie. Bij zonnig weer vervuilen ze de meren zodat we er niet in mogen zwemmen en ze doen menig hobbyaquarium groen uitslaan wanneer het niet regelmatig wordt schoongemaakt. Wat veel mensen niet beseffen is dat deze planten unieke eigenschappen bezitten voor het produceren van duurzame energie.

Het BIQ in Hamburg is het eerste gebouw ter wereld dat zichzelf van energie voorziet door een algenenergiecentrale in de gevel

Als de zomerzon een tijdje schijnt in Nederland dan zien we al snel waarschuwingen verschijnen in de media over ongezond zwemwater. Veel zonlicht versnelt de algengroei zodanig dat het water in zwemgelegenheden vol raakt met deze plantensoort en niet meer geschikt is om in te zwemmen. Dan volgen negatieve zwemadviezen en waarschuwingsbordjes op de stranden waarna de natuurlijke zwembaden leeg blijven.

Blauwalg
Blauwalg

In China laten de zwemmers zich niet tegenhouden door een beetje alg.

Algen In China
Algen In China

Wetenschappers zien in de natuurlijke eigenschappen van algen grote mogelijkheden op het gebied van groene energie. Net als alle planten kunnen algen namelijk lichtenergie en CO2 omzetten in biologische brandstoffen via het proces van fotosynthese. Het is een kwestie van dit proces zo te optimaliseren dat het efficiënt genoeg is voor groene energiewinning en micro algen zijn volgens de kenners het antwoord. Micro algen zijn minuscule plantjes ter grootte van bacteriën. In het AlgaeParc van de Universiteit Wageningen wordt hier uitvoerig onderzoek naar gedaan.

Algaeparc
Algaeparc

Als bron van biodiesel hebben de zeer snel groeiende algen namelijk een aantal voordelen. Ze hebben een hoog vetgehalte en leveren dus in verhouding veel biodiesel op. Ze kunnen ook in zout water groeien dus het op grote schaal verbouwen hoeft geen zoet water te verbruiken. Ze kunnen industriële reststoffen als voedingsbron gebruiken. En de reststoffen bevatten naast oliën ook eiwitten die verwerkt kunnen worden in voedsel en veevoer. Al deze eigenschappen maken van micro algen een zeer veelbelovend grondstoffenbron voor de biobased economie.

Biq Detail
Biq Detail

In het BIQ gebouw in de expositiewijk van het IBA in Hamburg zijn in de gevel geen zonnecellen verwerkt maar bio-zonnecellen met daarin micro-algen. De buitenste laag van de gevel is opgebouwd uit glazen elementen waarin micro-algen worden verbouwd. Door het zonlicht en de constante aanvoer van CO2 en voedingstoffen groeien de algen snel waarna ze afgevoerd worden en verwerkt tot biobrandstof. De gevel vormt zo samen met de technische ruimtes een interne bioreactor voor het appartementengebouw.

Biq Detail Centrale
Biq Detail Centrale

Warmte uit zonlicht dat niet wordt gebruikt door de algen wordt geabsorbeerd en gebruikt voor warm water en verwarming of het wordt in 80 meter diepe boorgaten met zoutwatertanks opgeslagen. Het BIQ gebouw met woonappartementen wekt zo zelf electriciteit en warmte op uit hergroeibare bronnen zonder een beroep te doen op fossiele grondstoffen.

De technieken in het BIQ gebouw zijn nog in de conceptfase en nog niet geschikt om massaal te worden toegepast. Het prijskaartje van vijf miljoen euro is daar nog iets te hoog voor. Maar het is wel een prachtig voorbeeld van de grote mogelijkheden die dat kleine plantje ons in de toekomst kan bieden.

Bronnen: Biosolarcells, BIQ, AlgaeParc